举个栗子:花生过敏有那么严重吗?

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花生是源于美洲的作物之一,由欧洲殖民者扩散到全球。花生于17世纪由葡萄牙人传入中国,渐渐成为中国人常吃的食物之一。上世纪80年代开始,中国的花生产量快速增加,到2006年成为世界最大的花生生产国,产量超过全球花生产量的40%。

花生的营养价值很高,其成分在各种食物中很常见,根据统计,美国人吃的食物中73%含有花生成分,这样的一个后果是花生过敏妇孺皆知,尤其在学校,对含有花生的食物尽可能注意,甚至有的学校严禁此类食物。近年来,对花生过敏的儿童越来越多,似乎出现了花生过敏的流行趋势。

花生过敏的情况真有那么严重吗?

花生过敏是食物过敏的一种,是八大食物过敏之一,它是人体的免疫系统对花生成分的过度反应造成的,过敏者中很少一部分会出现严重的生理症状,其中严重的过敏者要马上就医,用肾上腺素治疗,否则可能有生命危险。

尽管花生过敏似乎很常见,但根据美国NIH的调查,只有0.6%的人对花生过敏。英国的数据是1.3%,这个数字和美国自我报告的花生过敏数据1.4%非常接近。在流行病学调查和自我报告之间存在着一倍以上的差距,有关专家认为在花生过敏上,集体心因性疾病(Mass psychogenic illness MPI)的成分很大,是对花生过敏的流行性歇斯底里。

2005年有一篇迄今仍然有很多人信以为真的报道,讲的是加拿大一位对花生过敏的15岁的女孩和男友接吻后死亡,原因是男友刚刚吃完花生糖。这篇报道对花生过敏的流行性歇斯底里起了非常大的推动作用,成为花生过敏的一个典型教材。其实这位女孩患有哮喘,她的男友是在与她亲吻前九个小时吃的花生糖,经研究证明一个小时后唾液中就不再有过敏原了。真正的原因是女孩参加一个聚会,里面有很多人吸烟,导致哮喘发作而死,是烟草而不是花生杀死了这个女孩。

这一例虽然和花生过敏无关,但MPI并不仅仅是心理作用,而是确实有症状的,例如我儿子学校有位同学据说连摸一下有花生成分存在的桌面都可能休克,弄得全校因此对花生成分如临大敌。

花生过敏在美国、英国等国似乎很多,但在其他国家尤其是第三世界国家却很少见,因此对于引起花生过敏的原因就有几种说法。

最早的说法是因为过早接触花生成分引起的,2000年美国儿科科学院建议在怀孕和哺乳期间不要吃花生和其他坚果,孩子在3岁以前不要接触花生和其他坚果,以预防花生过敏。之后的研究并没有发现在怀孕哺乳期间和3岁以前接触花生会增加过敏风险的证据。2008年美国儿科科学院取消了这个推荐。

与此同时,几项研究发现避免早期接触花生成分反而会增加过敏的可能性,英国科学家比较在英国的犹太儿童和在以色列的犹太儿童,发现前者的花生过敏比例是后者的10倍,他们把这个现象归结于在以色列的儿童很早就接触花生成分,英国儿童则在3岁以前不接触花生成分。出于设计上的原因,对此项研究的争议较大。

2013年12月发布的一篇文章肯定了这种说法,对8205名出生在美国的儿童的研究发现,每周至少吃5次花生或其他坚果的母亲生下的孩子换患花生过敏者远比很少吃花生或其他坚果的母亲生下的孩子少。对此项研究依然有争议,因为这只揭示了一种相关性,并不能证明是花生的摄入减少了花生过敏的风险。但至少支持美国儿科科学院现有推荐,即不必对花生及其成分忌口。

这些研究加上在第三世界国家很少见到花生过敏,使得卫生假说(hygiene hypothesis)显得更有说服力,也就是过度的干净和避免接触是花生过敏在发达国家越来越严重的原因。

卫生假说也不能完全站住脚,就拿中国为例,2000年之前罕见花生过敏的报道,2008年后开始多了起来,但中国并没有像英国和美国那样建议怀孕哺乳期间和3岁以前接触花生,其真正的原因可能是对花生过敏不清楚和不重视,没有把过敏症状和花生联系起来,自然跟更没有MPI。在美国这种情况也存在,有些家长一直忽视孩子存在食物过敏的情况。如果像美国这样加强花生过敏的宣传,第三世界国家的花生过敏比例可能也会上升。

总之,花生过敏的原因迄今并不清楚。

双盲试验并没有证明触摸或者闻味能导致过敏,表明花生过敏有很大的心理因素。花生过敏的情况并没有想象的那么严重,上面说到去年的研究,8205名儿童中308人患有食物过敏,占3.75%,其中140人对花生或其他坚果过敏,占1.7%,仅对花生过敏的更少。美国估计每年死于所以食物过敏的人为150位,1996到2006年之间,美国死于花生过敏的只有13人,其中6位是成人。

对于95%以上的儿童来说,都不会出现食物过敏或花生过敏,因此没有必要紧张。但对于0.5%到1%的儿童来说,由于还不十分清楚的原因,无论怎样防护,都有可能出现花生过敏,因此紧张也没有用。

虽然花生过敏无法治疗,但可以用脱敏疗法使人耐受。刚刚发布的一篇论文,美国科学家用花生口服免疫治疗,使得54%的参试的花生过敏者每天能够吃相当于10粒花生的花生成分,91%可以吃相当于5粒花生的花生成分。这种疗法起码能够提供耐受两年以上,如果每天坚持吃花生的话,还能够继续耐受下去。这种免疫疗法虽然不能治疗花生过敏,但可以让过敏者不至于出现严重的症状。

另外一种办法是去掉花生中的过敏原,其一是在加工过程中去掉,这样用于各种食物的花生成分就不会引起过敏。其二是用转基因技术生产出不会引起过敏的花生,如果成功,就有可能从根本上解决花生过敏的问题。

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